Geschiedenis van het poker

poker hall of fame

Poker is in de afgelopen twintig jaar uitgegroeid van een toch vooral Amerikaans en Brits fenomeen tot één van de meest gespeelde kaartspellen en kansspelen ter wereld. Of het nu online is, in een regulier casino of gewoon bij vrienden thuis. Niet dat je voor die tijd in Nederland geen poker kon spelen, maar het aantal pokerspelers was voor die tijd in Nederland niet al te groot. Toch bestaat het spel al erg lang. Lees hier de geschiedenis van het pokerspel. Waarbij we ons vooral zullen richten op Texas Holdem, aangezien dat de meest gespeelde pokervariant is.

Het prille begin

Over het ontstaan van poker is zoals je zou verwachten niet veel bekend. Dat is zo voor de meeste kaartspellen en dat is hierbij niet anders. Wat we wel weten is dat het spel ergens in de negentiende eeuw is ontstaan in de Verenigde Staten, hoogst waarschijnlijk ergens in de zuidelijke staten. Er zijn verschillende theorieën over welke spellen van invloed zijn geweest op het ontstaan van poker. 

Lang werd gedacht dat poker afstamde van het Perzische spel As-Nas dat zo’n twee eeuwen ouder is dan poker. Maar meer recente spel historici twijfelen aan deze lezing. Zij denken dat het spel afstamt van het van origine Franse spel Poque. Dit spel werd veel gespeeld in Frankrijk in de achttiende- en negentiende eeuw en veel Fransen emigreerden in die tijd naar de Nieuwe Wereld, zoals ze de Verenigde Staten toen noemden. 

Die tweede lezing lijkt meer aannemelijk, zeker ook omdat de namen van de spellen zo op elkaar lijken. Het Franse Poque werd overigens ook in Duitsland gespeeld, waar het spel Pochen heette. Het woord pochen kennen wij ook, dus bluffen was waarschijnlijk vanaf het begin al belangrijk bij poker. 

Texas Holdem

In de beginjaren was het vooral Draw Poker dat werd gespeeld, maar al snel kwamen er varianten op het spel, zoals Stud Poker en Holdem poker. Hoewel al deze spellen andere regels hebben, zijn er een aantal dingen hetzelfde. De belangrijkste overeenkomst tussen alle varianten en dus hetgene dat poker ook echt poker maakt, zijn de kaartcombinaties waarmee gewonnen wordt, het feit dat niemand elkaars kaarten kan zien en dat erg geld ingezet moet worden.

Ergens gedurende de twintigste eeuw ontstond in Texas een lokale variant op het Holdem poker, die al snel de naam Texas Holdem kreeg. Zulke regionale spellen waren er tientallen en worden vaak tot de dag van vandaag nog steeds gespeeld in die regio’s. Denk bijvoorbeeld aan Chicago of Cincinati poker. Maar anders dan veel van deze andere regionale varianten, zou Texas Holdem heel Amerika en later zelfs de wereld veroveren als de meest gespeelde poker variant. 

Golden Nugget

Texas Holdem werd al tientallen jaren gespeeld toen een club van Texaanse pokerspelers in 1967 besloot om hun geluk in Las Vegas te gaan beproeven. Onder hen waren poker legendes Amarillo Slim en Doyle Brunson, the godfather of poker. In die tijd was het vooral Seven Card Stud dat er gespeeld werd in Las Vegas, met hier en daar een Draw Poker spel. Maar daar zou snel verandering in komen. 

De Texanen streken neer in het Golden Nugget casino en introduceerden daar Texas Holdem. De eigenaar van het casino zag potentie en besloot een paar tafels voor deze poker variant in te richten. Binnen een jaar waren er al tientallen casino’s in Las Vegas die ook Texas Holdem aanboden aan hun spelers. Nog geen tien jaar later was Texas Holdem het meest gespeelde pokerspel in Las Vegas.

WSOP, Super/System en de eerste poker boom

In 1970 werd voor het eerst de World Series of Poker georganiseerd in Las Vegas. In dat eerste jaar was het nog vooral Stud poker dat de klok sloeg. Maar vanaf het tweede jaar zou het Main Event in het Texas Holdem format worden gespeeld en dat is nu nog steeds zo. In diezelfde periode publiceerde Doyle Brunson zijn boek Super/System.

Het boek van Brunson wordt nog steeds gezien als één van de beste boeken over poker en was tot aan het einde van de twintigste eeuw zo ongeveer de poker bijbel. Zeker als het aankwam op Texas Holdem. Het boek werd een bestseller en introduceerde poker in het algemeen en Texas Holdem in het bijzonder bij een volledig nieuwe groep spelers. 

We kunnen in het midden van de jaren zeventig dan ook spreken van de eerste poker boom. Door het boek van Brunson raakten steeds meer mensen geïnteresseerd in het spel en door de WSOP werd het spel geprofessionaliseerd. Zeker toen de WSOP ook nog eens op tv werd uitgezonden in de VS, was er haast geen stoppen meer aan.

Tweede poker boom

Ondanks de enorme populariteit van poker in de jaren zeventig en tachtig en de VS, werd de rest van de wereld minder enthousiast veroverd. Eigenlijk kwam er alleen in Engeland een echt poker cultuur op gang in die periode. Maar in de meeste Europese landen bleef poker toch vooral een niche dingetje. Alhoewel we hierbij wel moeten melden dat Nederland wat dat betreft er vroeg bij was. De Master Classics of Poker, dat sinds 1992 elk jaar door Holland Casino wordt georganiseerd, is één van de, zo niet het oudste poker toernooi van Europa.

Rounders en online poker

De situatie in Europa zou zo blijven tot in de jaren negentig van de twintigste eeuw. In die jaren kwamen de eerste online casino’s en hadden mensen in Europa, waar je lang niet bij elk casino poker kon spelen, makkelijker toegang tot poker. Toch was het niet zozeer de komst van de online casino’s waardoor  poker ook in Europa een enorme vlucht zou nemen, maar een film die niet eens een groot kassucces was in Europa.

In 1998 kwam de film Rounders uit, met Edward Norton en Matt Damon in de hoofdrollen. Poker speelt een belangrijke rol in deze film en hoewel het geen enorm succes was in de bioscopen, deed de film het des te beter in de videotheken (ja, die bestonden toen nog) en kreeg het al snel een cultstatus.

Veel mensen geven de film er de credits voor dat het poker populair heeft gemaakt onder het grote publiek en dat is niet onterecht in onze ogen. Samen met de online poker rooms zorgde de film voor enorme explosie van het aantal pokerspelers. 

Het Moneymaker effect

Hoewel de film Rounders en de komst van de online casino’s van groot belang zijn voor de enorme populariteit van poker tegenwoordig, kan deze populariteit niet verklaard worden zonder het Moneymaker effect. In 2003 won poker amateur Chris Moneymaker een ticket voor het Main Event van de World Series of Poker via een gratis online toernooi. Dit gratis ticket zou niet alleen het leven van Moneymaker veranderen, maar poker tot de immense populariteit lanceren die het tegenwoordig heeft.

Poker was al erg populair geworden in die jaren en ESPN verzorgde jaarlijks uitzendingen van de WSOP, die over de hele wereld werden uitgezonden. Miljoenen kijkers zagen dan ook hoe een amateur die via een gratis toernooi een ticket had gewonnen het main event en de hoofdprijs van 2,5 miljoen dollar won.

Het was voor het eerst dat een totale amateur het Main Event wist te winnen en het hek was op dat moment totaal van de dam. In de maanden erna vertienvoudigde het aantal mensen dat zich inschreef voor online poker rooms en ook daarna bleef het aantal stijgen. Inmiddels is het Moneymaker effect, zoals dit werd genoemd, wat gaan liggen en zijn ook de spelersaantallen wat verminderd. 

Maar nog steeds spelen over de hele wereld elke dag tientallen miljoenen mensen poker. Niet gek voor een spelletje dat door een aantal Texanen naar Las Vegas werd gebracht en zijn wereldwijde populariteit te danken heeft aan een film een ongelooflijke geluksvogel.